Der Ausbruch des Vesuvs im Jahre 79 nach Christus ist wohl der bekannteste Vulkanausbruch der Weltgeschichte. Er begrub die römischen Städte Pompeji und Herculaneum. Im Vergleich zum Thera-Ausbruch vor 1700 Jahren war diese Eruption hingegen relativ klein. Der Ausbruch des Vesuvs produzierte nur 4 Kubikkilometer Auswurf und hatte einen Vulkanexplosivitätsindex (VEI) von 6, während der Ausbruch von Thera etwa 60 Kubikkilometer Auswurf und einen VEI von 7 produzierte. Mit anderen Worten ausgedrückt war der Thera-Ausbruch etwa 20-mal stärker als der Vesuv im Jahr 79 n. Chr. Dennoch waren die Ergebnisse des Ausbruchs verheerend und führten zu riesigen pyroklastischen Strömungen, die durch Pompeji, Herculaneum und Umgebung fegten und dabei die meisten Menschen töteten. Die schwere Asche vergrub Herculaneum unter 20 Meter Asche und Pompeji unter 4 Meter, um sie perfekt für die Nachwelt zu erhalten. Im Laufe der Zeit wurden die beiden Städte vergessen, aber im 18. Jahrhundert wiederentdeckt. Die wahre Bedeutung von Pompeji, Herculaneum und dem Ausbruch des Vesuvs besteht darin, dass die Städte eine Momentaufnahme des römischen Lebens im 1. Jahrhundert n. Chr. bieten, das an jenem schicksalhaften Tag 79 n. Chr. eingefroren wurde. Pompeji und der Vesuv haben die westliche Kultur in vielerlei Hinsicht durch Einflüsse auf Architektur, Literatur, Theater und Film durchdrungen. Der Vesuv ist vielleicht der bekannteste und am meisten dargestellte Vulkan der westlichen Kultur.

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Wie jede Epoche kennt auch das Mittelalter Zeiten ökologischer und klimatischer Störungen, die sich in Hungersnöten und Epidemien niederschlagen. In den tausend Jahren zwischen 500 und 1500 fallen zwei Perioden ökologischer und klimatischer Störungen auf. Die erste fand zu Beginn der Periode statt und wird von vielen Historikern als das Ende der Antike angesehen. Die zweite Periode fand im 14. Jahrhundert statt, als sich das Klima verschlechterte und Krankheiten die Bevölkerung in Form der Großen Hungersnot und des Schwarzen Todes heimsuchten. Auch in dieser Zeit gab es vulkanische Aktivitäten.